Brandon McNulty (UAE Emirates) celebra la victoria en Palmanova. | Pere Bota

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Brandon McNulty (UAE Emirates) estrenó el palmarés de la XXXI Challenge Ciclista a Mallorca-Garden Hotels Luxcom con su victoria en el Trofeo Calvià, prueba de 154'7 kilómetros disputada entre Peguera y Palmanova, donde el equipo de Matxin repitió triunfo tras el logrado por el sudafricano Ryan Gibbons el pasado año en la cita isleña, que se disputa hasta el domingo 30 de enero por las carreteras de la Isla y en la que el español Alejandro Valverde (Movistar) fue uno de los grandes animadores, intentando dinamitar la fuga del estadounidense, vencedor del día.

Su ataque camino del Coll de Claret fue bueno y, tras más de 50 kilómetros en solitario, rubricó el primer triunfo del UAE esta temporada en una jornada plagada de 'tachuelas' en el recorrido del gran grupo, que se agitó de inmediato tras la salida desde la Playa de Torà (Peguera). James Piccoli (Israel), Mirco Maestri (Eolo Kometa) y Pablo Alonso (Electro Hiper Europa) fueron los primeros en probar fortuna, logrando una renta que superó los siete minutos (7:15) en el kilómetro 31, un margen que les permitía tener ilusiones de victoria.

El Coll de Sóller hizo mella en sus piernas, junto al ritmo que impuso el Lotto-Soudal para acabar con la escapada en el kilómetro 79. De esa neutralización salió otra fuga de nueve unidades que frustró el Movistar, siempre activo e interesado en la pugna por la victoria. Camino del Coll de Claret el ya diseminado grupo dejó delante a veintiséis unidades, entre ellas un Brandon McNulty (UAE Emirates) que probó fortuna, abrió hueco y se marchó en solitario a la caza de la gloria.

Tuvo piernas el excampeón del mundo júnior, de 23 años, que supo defender un hueco que rondó el minuto en los kilómetros decisivos, camino de Calvià. Quien intentó poner fin a su escapada fue el murciano Alejandro Valverde, activo en el arranque de la que será su última Challenge, que tiró en solitario a la caza de NcNulty, siendo cazado más adelante por el resto del grupo perseguidor, con ilustres y ganadores en la Challenge como el alemán Emanuel Buchmann (Bora-Hansgrohe) o el belga (Lotto-Soudal).

Con ese minuto vital de renta, NcNulty se plantó en Palmanova, asegurando el triunfo en el Trofeo Calvià, con un tiempo en meta de 3:57:37. A 1:17 llegaron sus perseguidores, con su compañero Joel Suter (UAE Emirates) segundo y Vincenzo Albanese (Eolo Kometa) tercero, por delante de Wellens, Simon Clarke (Israel) y Valverde, sexto. De los baleares, Mateu Estelrich (Electro Hiper Europa) fue el mejor, en el puesto59, a 12:10; Joan Martí Bennàssar (Manuel Fundación) acabó en el puesto 128, a 17:30, y Xavi Cañellas (Java Kiwi Atlántico) no acabó la prueba.